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"LE MUR DU SON"

Mis à jour le 21 juillet 2011

 
 

BELL X-1A

 
 

Si l'être humain utilise des objets supersoniques depuis des décennies (même le claquement d'un fouet est un phénomène supersonique), il semblait extrêmement plus difficile  de concevoir un avion capable de dépasser la vitesse du son (1060 km/h environ à haute altitude). Ce palier fut appelé "Mach" , en référence à Ernst Mach, un universitaire Autrichien qui avait publié au début du XX° siècle de nombreux ouvrages sur la physique et les mathématiques, ainsi que sur la psychologie et la philosophie.

En 1944 est  donc créé aux Etats-Unis un programme de recherche sur le vol supersonique sous l'égide du NACA (National Advisory Comitee for Aeronautics), future NASA.

La firme Bell Aircrafts conçut assez rapidement pour le NACA le "X-1", avion à aile droite (8,5 m d’envergure), mais avec des empennages horizontaux attachés à la dérive. Le dessin du fuselage (9,45 m) était basé sur celui d’une balle de mitrailleuse de 12,7 mm (dont la trajectoire s’était révélée très stable), et le "X-1" était conçu pour résister à une accélération de 18 G. Doté d'un groupe de 4 moteurs-fusée Reaction Motors XLR-11, qui donnaient 3000 kgp modulables par paliers de 25 %, et dont le carburant consistait en ¾ d’alcool et ¼ d’eau dans des réservoirs pressurisés et le comburant de l’oxygène liquide, le X-1 était largué depuis un B-29 "Superfortress" modifié à 6000 mètres d’altitude.

La sortie officielle du Bell XS-1 eut lieu le 27 décembre 1945, et le premier vol en plané eut lieu en février 1946. Le Capitaine Chuck Yeager (un héros de la Deuxième guerre mondiale de 24 ans) le pilota dès décembre 1946 et, lors du 9° vol propulsé de l'avion, atteignit et dépassa le mur du son le 14 octobre 1947, en propulsant les 6 tonnes de son "X-1" à 14300 m. La vitesse de Mach 1,07 (1126 km/h) fut ainsi atteinte au cours de ce vol de 14 minutes. Voir film "L’Etoffe des Héros".

 

BELL X-1

 

Type : Avion expérimental transsonique monoplace (X-1)

Motorisation : 1 moteur-fusée à 4 réservoirs de carburant liquide Reaction Motors E6000-C4 (Thiokol XLR-11) de 2721 kgp

Dimensions : Envergure : 8,54 m ; Longueur : 9,45 m ; Surface alaire : 12 m²

Poids à vide : 3700 kg ; Masse maximale au décollage : 6000 kg

Performances : Vitesse maxi : 1556 km/h (Mach 1,46) à 21400 m ; Plafond pratique : 25000 m ; Autonomie : 2,30 mn à pleine puissance